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Aperti nonostante tutto: gli open data italiani segnano un punto

Martedì a Roma è successa una cosa bellissima: è stato presentato OpenSpending Italy, il primo contributo dell’Italia alla piattaforma internazionale OpenSpending.

I dati esistevano già. Sono quelli dei conti pubblici territoriali, che il Dipartimento di Politiche per lo Sviluppo ha cominciato a raccogliere nel 1998. E non solo esistevano, ma erano già in formato aperto; della loro pubblicazione aperta va dato atto al Dipartimento e alle sue e ai suoi dirigenti. Eppure, credo, l’annuncio di martedì segna una svolta importante.

C’è stato un salto nell’accessibilità. Dati di grande rilievo sui conti pubblici italiani (spesa pubblica consolidata dello Stato e delle amministrazioni regionali e locali, divisa per regione) sono accessibili con modalità di visualizzazione interattive, avanzate e facilmente confrontabili con iniziative analoghe all’estero (in lingua inglese), Ancora più interessante, questi dati sono stati pubblicati in forma di widget: chiunque può copiare e incollare il codice di embed dovunque voglia visualizzarli, come io ho fatto più sopra.

Ma il salto più interessante è nell’ampiezza e nella diversità della collaborazione che ha prodotto questo risultato. I dati di OpenSpending Italy sono stati raccolti, puliti e associati a metadati da funzionari pubblici italiani della Ragioneria Generale dello Stato e del Dipartimento di Politiche per lo Sviluppo; elaborati attraverso software scritto e adattato da sviluppatori inglesi e tedeschi della Open Knowledge Foundation, che fa parte del terzo settore; e pubblicato attraverso i canali dedicati al data journalism del quotidiano britannico Guardian, che naturalmente è un’impresa privata. L’idea è stata partorita nei luoghi di ritrovo del movimento open data italiano, e soprattutto in un luogo virtuale: la mailing list di Spaghetti Open Data, nata a settembre 2010 per offrire a funzionari pubblici e hacker civici un luogo dove discutere di dati aperti in un contesto costruttivo e rispettoso.

Grazie a questa diversità “gestita” (nel senso che comportamenti irrispettosi non vi sono tollerati) SOD – come altri luoghi – consente a persone che hanno percorsi e competenze complementari di incontrarsi, esplorarsi e, forse, fare qualcosa insieme. OpenSpending Italy è nato da una collaborazione tra due meravigliose civil servants, Aline Pennisi della Ragioneria Generale dello Stato e Simona De Luca del Dipartimento di Politiche per lo Sviluppo, e il civic hacker Stefano Costa di Open Knowledge Foundation Italia. Stefano ha coinvolto i suoi colleghi internazionali (in particolare Jonathan Gray e Friedrich Lindenberg); e questi hanno chiamato in causa Guardian Media (Simon Rodgers, che in quel momento si trovava in Italia — come del resto Gray — per partecipare al Festival del Giornalismo di Perugia). In 72 ore i dati erano pronti per essere sparati sulla prima pagina di OpenSpending e sul datablog del Guardian.

Questa vicenda, almeno per me, porta un messaggio molto chiaro: il movimento open data italiano è maturato molto prima del previsto. I dati stanno crescendo; stiamo convergendo su standard per la pubblicazione; abbiamo tools di visualizzazione, luoghi di ritrovo fisici e virtuali, simpatizzanti nelle pubbliche amministrazioni e nell’ISTAT. Abbiamo amici stranieri che condividono il nostro interesse e con cui siamo in grado di collaborare alla pari. Abbiamo anche una leadership emergente: rilasciato OpenSpending Italy, Aline sta già lavorando con OpenPolis e Open Linked Data Italy su un progetto che si chiama Open Bilanci, che mira a rendere facilmente accessibili i bilanci degli oltre 8000 comuni italiani. E tutto questo in un paese che viene percepito (con buone ragioni) come bloccato, declinante, indifferente.

Poi ok, la stampa ha fatto un po’ di confusione nel riportare in modo corretto fonti e coverage esatti dei dati (Pasquale Notargiacomo su Repubblica, con un inciampo buffo, li attribuisce al Dipartimento del Tesoro, che esiste negli USA ma non qui da noi!), ma è un ottimo inizio, e sono certo che nel tempo ci insegneremo l’un l’altro a essere più rigorosi. Per quanto mi riguarda, sono molto orgoglioso e felice del piccolo contributo che do al movimento open data italiano, mantenendo la mailing list di SOD (sono una specie di portinaio del condominio). Tutti insieme, servitori dello Stato, geeks e semplici curiosi stiamo dimostrando che si possono fare cose utili qui e ora, con le risorse che ci sono e con le competenze che abbiamo, senza aspettare grandi riforme o rinnovamenti culturali. Possa questa attitudine diffondersi ad altri aspetti della sfera pubblica. Sa il cielo che ne abbiamo bisogno.

Against all odds: open data in Italy make a breakthrough

Last Tuesday in Rome a wonderful thing happened: OpenSpending Italy — the first Italian contribution to the OpenSpending platform — was launched.

The data were there. They come from a dataset of consolidated public spending by region that the Department for Development Policies started gathering in 1998. They were already published in open format: the Department can rightfully take credit for it. Yet, I would argue that Tuesday’s launch marks an important step forward.

A step forward was made in accessibility to data. A very important, well maintained, comprehensive dataset on public spending is now accessible through advanced, interactive visualization, easy to compare with analogous international data. Even more interesting, it was published in widget form: anybody can copypaste the embed code anywhere she wants, like I did above.

But the more interesting step was made in the scope and diversity of collaboration that lead to this result. The data for OpenSpending Italy have been gathered, cleaned and associated to metadata by Italian civil servants in the Department for Development Policies and the State’s Accounting Service; processed by code written by British and German coders at Open Knowledge Foundation, a third sector organization; and published through the data journalism channels of Guardian Media, a British private business. The idea has been generated in the context of the meeting places of the Italian open data movement, and of a virtual meeting place in particular: the Spaghetti Open Data mailing list, born in September 2010 to provide civil servants and civic hackers with a constructive, respectful environment to talk about open data.

Thanks to this “managed diversity” (in the sense that trolling is not tolerated) SOD — like other places — allows people with complementary backgrounds and skills to meet up, explore each other, and maybe do something together. OpenSpending Italy was born from the collaboration of two wonderful civil servants, Aline Pennisi of the State Accounting Service and Simona De Luca of the Department for Development Policies, and civic hacker Stefano Costa of Open Knowledge Foundation Italy. Stefano got the international branch of OKF involved (Jonathan Gray and Friedrich Lindenberg need mentioning); and the latter enlisted Guardian Media (Simon Rogers, who — just like Gray — happened to be in Italy to participate in the Journalism Festival in Perugia). 72 hours later the data went live on OpenSpending’s first page and on the Guardian’s datablog.

This story, as I see it, has a clear implication: the Italian open data movement has come of age much faster than expected. Available datasets are growing; we are converging on standards of openness; we have visualization tools, physical and virtual meeting places, supporters in several administrations and ISTAT. We have friends overseas in the global open data movement, and we can and do collaborate with them as peers. We even have an emergent leadership: even as OpenSpending Italy was released, Aline was already working on a new project with OpenPolis and Open Linked Data Italy. Codenamed Open Budgets, it aims at making the budgets of more than 8000 Italian municipalities open and accessible. All this in a country perceived as indifferent, immobile, declining — with good reasons.

Me, I’m just happy and proud of the little I can give to the Italian open data movement, maintaining the SOD mailing list (I am the condominium’s janitor, so to speak). All together, civil servants, geeks and simply curious, committed people, we are showing that we can achieve some change for the good here and now, with the available resources and skills, without having to wait for some Global Change or a cultural singularity. May this attitude spread elsewhere in the public sphere. Heaven knows we need it.